Основателем сюгэндо считается Эн-но Одзуну Эн-но гёдзя (яп. 役行者) (Эн-но Оцуну, Эн-но Сёкаку, Эн-но Кими, Эн-но убасоку, Сёкаку-сэннин), более известный как Эн-но гёдзя (634 - после 700 г.г.). Он родился в состоятельной семье, принадлежавшей к провинциальному клану Такакамо. Довольно рано Эн-но гёдзя поселился в горах и стал отшельником («гёдзя») и более тридцати лет прожил в пещере на горе Кацураги. В 699 году по доносу ученика Эн-но гёдзя был арестован и сослан на остров Идзу, однако в 701 году получил прощение. По возвращении из ссылки отправился в западные провинции. Об этом периоде его жизни ничего не известно. Много позднее, в 1799 г., он был канонизирован в качестве бодхисаттвы под именем Дзимбэн-дайбосацу. Еще при жизни Эн-но гёдзя вокруг него собралось немало последователей, так что можно говорить о существовании в восьмом веке достаточно организованного движения отшельников. О
Сообщение об Эн-но гёдзя имеется в «Сёку Нихонги», где ватцеворится о ссылке Эн-но Одзуну на далекий остров Идзу в наказание за то, что он «посредством магии соблазнял людей». О нем повествуется в «Нихон-рёики» и в некоторых позднейших памятниках («Кондзяку моногатари», «Хонтё Синсэн дэн»). «Нихон рейки» («Нихон гэмпо дзэнъаку рейки («Записи о стране Японии и чудесах дивных воздаяния прижизненного за добрые и злые дела»)»), составленный на рубеже VIII — IX вв. В «Нихон рейки» об Эн-но гёдзя рассказывается следующее:
«Э-но Убасоку происходил из рода Камо-но Энокими. Сейчас [этот род] зовется Такакамо-но Асоми. Он родился в деревне Тихара, что в уезде Кацураги-но Ками провинции Ямато. С рождения он был мудр, был первым в учебе и жил с верой в Три Сокровища. Он мечтал летать на пятицветном облаке за ем неотнонеба, быть званым во дворец горных отшельников, отдыхать в Саду вечности, лежать среди цветов и вдыхать живительный воздухПоэто-му, когда ему было уже около 50 лет, он поселился в пещере, сплел одежду из трав, пил росу с сосновых иголок, купался в источниках чистых, смывая с себя грязь мира желний и читал заклинания «Кудзикуо». Он обрел силы удотворные, повелевал духами и богами.
Однажды он созвал чертей с богами и сказал им так: «Постройте мост в провинции Ямато между горами Канэ и Кацураги». Боги опечалились, и при государе, который правил Поднебесной из дворца Фудзивара, бог горы Кацураги по имени Хитокото Нуси-но Оками-сошел с ума и оклеветал его:. «Э-но Убасоку хочет свергнуть государя». Государь повелел своим
людям схватить его, но тот сотворил чудо, и они никак не могли поймать его. Тогда они схватили его мать. Чтобы ее отпустили, Э-но Убасоку выдал себя. Его сослали на остров Идзу
Однажды он прошел по морю, как по суху. Он вскарабкивался на гору высотой в десять тысяч дзё (1 дзё = 3,03 м) и летал там, словно феникс. Днем волей государя он оставался на острове, а ночью отправлялся на гору Фудзи в Суруга и там подвижничал. Чтобы вымолить освобождение от тяжкого наказания и оказаться поближе к государю, он взбирался на Фудзи по лезвию меча…
3 печальных года прошло с тех пор, как [Убасоку] сослали на остров. И тогда раздался глас сострадания, и в 1-й луне 1-го года эры Тайхо, в 8-й год Быка, он смог приблизиться к государю. В конце концов он стал святым и вознесся на небо…».
Однако внимание к его личности значительно возрастает в позднее средневековье. В токугавский период появляются многочисленные «житии» Эн-но гёдзя, в которых жизнеописания отшельника подчинены единой целенаправленной идее: санктификации (причислению к лику святых) его образа. Биографии Эн-но гёдзя насыщены многочисленными мифическими элементами, по которым можно судить об эволюции сюгэндо.